Biografía del Rev. Martin Luther King Jr.

Una biografía cinematográfica sobre King

En 1966, Martin Luther King Jr. estaba en Miami cuando se reunió con la productora de cine Abby Mann, que estaba contemplando una biografía cinematográfica sobre King. Mann le preguntó a la ministra de 37 años cómo debía terminar la película. King respondió: «Termina con mi muerte». A lo largo de su carrera de derechos civiles, King era dolorosamente consciente de que un número de americanos blancos querían verlo destruido o incluso muerto, pero aceptó el manto del liderazgo de todos modos, asumiendo su pesada carga a la joven edad de 26 años.

La infancia de Martin Luther King

Los 12 años que el activista pasó luchando primero por los derechos civiles y luego contra la pobreza cambiaron a América de manera profunda y convirtieron a King en «el líder moral de la nación», en palabras de A. Philip Randolph. King nació el 15 de enero de 1929, de un pastor de Atlanta, Michael (Mike) King, y su esposa, Alberta King. El hijo de Mike King fue nombrado en su honor, pero cuando el pequeño Mike tenía cinco años, el mayor King cambió su nombre y el de su hijo por el de Martín Lutero, lo que sugiere que ambos tenían un destino tan grande como el del fundador de la Reforma Protestante.

Los afroamericanos de Atlanta

El reverendo Martin Luther King padre era un pastor prominente entre los afroamericanos de Atlanta, y su hijo creció en un cómodo ambiente de clase media. King Jr. era un chico inteligente que impresionaba a sus maestros con sus esfuerzos por ampliar su vocabulario y afinar sus habilidades de habla. Era un miembro obediente de la iglesia de su padre, pero a medida que crecía, no mostró mucho interés en seguir los pasos de su padre. En una ocasión, le dijo a un maestro de escuela dominical que no creía que Jesucristo hubiera resucitado.

La segregación fue mixta

La experiencia de King en su juventud con la segregación fue mixta. Por un lado, King Jr. fue testigo de cómo su padre se enfrentó a los policías blancos que le llamaban «chico» en lugar de «reverendo». King padre era un hombre fuerte que exigía el respeto que se le debía. Pero, por otro lado, el mismo King había sido objeto de un epíteto racial en una tienda del centro de Atlanta.

El conductor del autobús obligó a King

Cuando tenía 16 años, King, acompañado por un profesor, fue a un pequeño pueblo del sur de Georgia para un concurso de oratoria; de camino a casa, el conductor del autobús obligó a King y a su profesor a ceder sus asientos a pasajeros blancos. King y su maestro tuvieron que permanecer de pie durante las tres horas que tardaron en regresar a Atlanta. King observó más tarde que nunca había estado más enojado en su vida.

La educación superior

La inteligencia de King y sus excelentes trabajos escolares le llevaron a saltarse dos cursos en el instituto, y en 1944, a la edad de 15 años, King comenzó sus estudios universitarios en el Morehouse College mientras vivía en casa. Sin embargo, su juventud no le frenó, y King se unió a la escena social del colegio. Sus compañeros de clase recordaban su elegante modo de vestir: «un elegante abrigo deportivo y un sombrero de ala ancha».

La iglesia a medida que crecía

King se interesó más en la iglesia a medida que crecía. En Morehouse, tomó una clase de la Biblia que le llevó a la conclusión de que cualquier duda que tuviera sobre la Biblia, contenía muchas verdades sobre la existencia humana. King se especializó en sociología, y al final de su carrera universitaria, estaba contemplando una carrera en leyes o en el ministerio. Al comienzo de su último año, King decidió convertirse en ministro y comenzó a actuar como pastor asistente de King Sr. Solicitó y fue aceptado en el Seminario Teológico Crozer en Pennsylvania.

La Universidad de Boston

Pasó tres años en Crozer donde se destacó académicamente, más de lo que había hecho en Morehouse, y comenzó a perfeccionar sus habilidades de predicación. Sus profesores pensaron que le iría bien en un programa de doctorado, y King decidió asistir a la Universidad de Boston para obtener un doctorado en teología. En Boston, King conoció a su futura esposa, Coretta Scott, y en 1953 se casaron. King dijo a sus amigos que le gustaba demasiado la gente como para convertirse en un académico, y en 1954, King se mudó a Montgomery, Ala., para convertirse en pastor de la Iglesia Bautista de la Avenida Dexter. Ese primer año, terminó su disertación mientras construía su ministerio. King obtuvo su doctorado en junio de 1955.

Boicot a los autobuses de Montgomery

Poco después de que King terminara su disertación en diciembre. El 1 de 1955, Rosa Parks estaba en un autobús de Montgomery cuando se le dijo que cediera su asiento a un pasajero blanco. Se negó y fue arrestada. Su arresto marcó el comienzo del boicot a los autobuses de Montgomery. La noche de su arresto, King recibió una llamada telefónica del líder sindical y activista E.D. Nixon, que le pidió que se uniera al boicot y organizara las reuniones de boicot en su iglesia. King dudó, buscando el consejo de su amigo Ralph Abernathy antes de aceptar.

La organización que lideraba el boicot

Ese acuerdo catapultó a King al liderazgo del movimiento de derechos civiles. El 5 de diciembre, la Asociación de Mejora de Montgomery, la organización que lideraba el boicot, eligió a King como su presidente. Las reuniones de los ciudadanos afroamericanos de Montgomery vieron la plena realización de las habilidades oratorias de King. El boicot duró más tiempo del que nadie había previsto, ya que el Montgomery blanco se negó a negociar.

La comunidad negra de Montgomery soportó la presión admirablemente, organizando viajes compartidos y caminando al trabajo si era necesario. Durante el año del boicot, King desarrolló las ideas que formaban el núcleo de su filosofía no violenta, que era que los activistas debían, a través de una resistencia silenciosa y pasiva, revelar a la comunidad blanca su propia brutalidad y odio. Aunque Mahatma Gandhi se convirtió más tarde en una influencia, inicialmente desarrolló sus ideas a partir del cristianismo. King explicó que «su negocio de resistencia pasiva y no violencia es el evangelio de Jesús. Fui a Gandhi a través de él».

Viajero del mundo

El boicot a los autobuses tuvo éxito en la integración de los autobuses de Montgomery en diciembre de 1956. El año fue difícil para King; fue arrestado y se descubrieron 12 cartuchos de dinamita con un fusible quemado en su porche, pero también fue el año en que King aceptó su papel en el movimiento de derechos civiles. Después del boicot de 1957, King ayudó a fundar la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur, que se convirtió en una organización clave en el movimiento de derechos civiles.

Los antiguos lugartenientes de Gandhi

King se convirtió en un conferenciante muy solicitado en todo el Sur, y aunque se preocupaba por las expectativas desmesuradas de la gente, King comenzó los viajes que le ocuparían el resto de su vida. En 1959, King viajó a la India y se reunió con los antiguos lugartenientes de Gandhi. La India se había independizado de Gran Bretaña en 1947 debido en gran parte al movimiento no violento de Gandhi, que implicaba una resistencia civil pacífica, es decir, resistir al gobierno injusto pero hacerlo sin violencia.

La Iglesia Bautista de Dexter Avenue

King quedó impresionado por el increíble éxito del movimiento de independencia indio mediante el empleo de la no violencia. Cuando regresó, King anunció su renuncia a la Iglesia Bautista de Dexter Avenue. Sintió que era injusto para su congregación pasar tanto tiempo en el activismo de los derechos civiles y tan poco tiempo en el ministerio. La solución natural era convertirse en co-pastor con su padre en la Iglesia Bautista Ebenezer en Atlanta.

La no violencia puesta a prueba

Para cuando King se mudó a Atlanta, el movimiento por los derechos civiles estaba en pleno apogeo. Los estudiantes universitarios de Greensboro, N.C., iniciaron las protestas que formaron esta fase. El 1 de febrero de 1960, cuatro estudiantes universitarios afroamericanos, jóvenes de la Universidad Agrícola y Técnica de Carolina del Norte, fueron a un mostrador de Woolworth’s que servía sólo a blancos y pidieron que les sirvieran.

El centro de Atlanta

Cuando se les negó el servicio, se sentaron en silencio hasta que la tienda cerró. Volvieron el resto de la semana, iniciando un boicot al mostrador de almuerzo que se extendió por todo el Sur. En octubre, King se unió a los estudiantes en una tienda de Rich’s en el centro de Atlanta. Se convirtió en la ocasión para otro de los arrestos de King. Pero, esta vez, estaba en libertad condicional por conducir sin licencia de Georgia (había conservado su licencia de Alabama cuando se mudó a Atlanta).

Un juez del condado de Dekalb

Cuando compareció ante un juez del condado de Dekalb por el cargo de allanamiento, el juez condenó a King a cuatro meses de trabajos forzados. Era temporada de elecciones presidenciales, y el candidato presidencial John F. Kennedy llamó a Coretta Scott para ofrecer su apoyo mientras King estaba en la cárcel. Mientras tanto, Robert Kennedy, aunque enfadado porque la publicidad de la llamada telefónica podría alejar a los votantes demócratas blancos de su hermano, trabajó entre bastidores para conseguir la pronta liberación de King.

Los residentes de Albany

El resultado fue que King padre anunció su apoyo al candidato demócrata. En 1961, el Comité Coordinador Estudiantil No Violento (SNCC), que se había formado a raíz de las protestas del almuerzo-contador de Greensboro, comenzó una nueva iniciativa en Albany, Ga. Los estudiantes y los residentes de Albany comenzaron una serie de manifestaciones destinadas a integrar los servicios de la ciudad. El jefe de policía de Albany, Laurie Pritchett, empleó una estrategia de vigilancia pacífica.

Las ideas de King

Mantuvo su fuerza policial fuertemente controlada, y los manifestantes de Albany tenían problemas para avanzar. Llamaron a King. King llegó en diciembre y encontró su filosofía no violenta puesta a prueba. Pritchett dijo a la prensa que había estudiado las ideas de King y que las protestas no violentas serían contrarrestadas por un trabajo policial no violento. Lo que se hizo evidente en Albany fue que las demostraciones no violentas eran más efectivas cuando se realizaban en un ambiente de abierta hostilidad.

Imágenes televisivas de manifestantes pacíficos

Mientras la policía de Albany seguía encarcelando pacíficamente a los manifestantes, al movimiento de derechos civiles se le estaba negando su arma más eficaz en la nueva era de imágenes televisivas de manifestantes pacíficos siendo brutalmente golpeados. King abandonó Albany en agosto de 1962 cuando la comunidad de derechos civiles de Albany decidió trasladar sus esfuerzos al registro de votantes. Aunque Albany es generalmente considerado un fracaso para King, fue simplemente un obstáculo en el camino hacia un mayor éxito para el movimiento no violento de derechos civiles.

La carta de la cárcel de Birmingham

En la primavera de 1963, King y el SCLC tomaron lo que aprendieron y lo aplicaron en Birmingham, Ala. El jefe de policía de allí era Eugene «Bull» Connor, un reaccionario violento sin las habilidades políticas de Pritchett. Cuando la comunidad afroamericana de Birmingham comenzó a organizar protestas contra la segregación, la policía de Connor respondió rociando a los activistas con mangueras de agua a alta presión y soltando perros policía.

Los manifestantes por los derechos civiles

Fue durante las manifestaciones de Birmingham que King fue arrestado por 13ª vez desde Montgomery. El 12 de abril, King fue a la cárcel por manifestarse sin permiso. Mientras estaba en la cárcel, leyó en el Birmingham News una carta abierta del clero blanco, instando a los manifestantes por los derechos civiles a retirarse y ser pacientes. La respuesta de King se conoció como «Carta desde la cárcel de Birmingham», un poderoso ensayo que defendía la moralidad del activismo por los derechos civiles.

King salió de la cárcel de Birmingham decidido a ganar la lucha allí. SCLC y King tomaron la difícil decisión de permitir que los estudiantes de secundaria se unieran a las protestas. Connor no decepcionó… las imágenes resultantes de jóvenes pacíficos siendo brutalmente reprimidos por la conmocionada América blanca. King había obtenido una victoria decisiva.

La Marcha sobre Washington

Tras el éxito en Birmingham vino el discurso de King en la Marcha por el Empleo y la Libertad en Washington el 28 de agosto de 1963. La marcha fue planeada para instar al apoyo de un proyecto de ley de derechos civiles, aunque el presidente Kennedy tenía sus dudas sobre la marcha. Kennedy sugirió con delicadeza que miles de afroamericanos que convergieran en DC podrían perjudicar las posibilidades de que un proyecto de ley llegara al Congreso, pero el movimiento de derechos civiles siguió dedicado a la marcha, aunque aceptó evitar cualquier retórica que pudiera interpretarse como militante.

El discurso del Rey

El punto culminante de la marcha fue el discurso del Rey que usó el famoso estribillo «Tengo un sueño». King exhortó a los americanos, «Ahora es el momento de hacer realidad las promesas de la democracia. Ahora es el momento de levantarse del oscuro y desolado valle de la segregación al soleado camino de la justicia racial. Ahora es el momento de levantar nuestra nación de las arenas movedizas de la injusticia racial a la roca sólida de la hermandad. Ahora es el momento de hacer que la justicia sea una realidad para todos los hijos de Dios».

Leyes de derechos civiles

Cuando Kennedy fue asesinado, su sucesor, el presidente Lyndon B. Johnson, aprovechó el momento para impulsar la Ley de Derechos Civiles de 1964 en el Congreso, que prohibía la segregación. A finales de 1964, King fue galardonado con el Premio Nobel de la Paz en reconocimiento a su éxito en articular y exigir los derechos humanos de manera tan prominente. Con esa victoria del congreso en mano, King y la SCLC centraron su atención en el tema del derecho al voto.

Los impuestos de las encuestas

Desde el final de la Reconstrucción, los sureños blancos habían ideado varias formas de privar a los afroamericanos del sufragio, como la intimidación directa, los impuestos de las encuestas y las pruebas de alfabetización. En marzo de 1965, la SNCC y la SCLC trataron de marchar desde Selma a Montgomery, Ala., pero fueron rechazados violentamente por la policía. King se unió a ellos, liderando una marcha simbólica que dio la vuelta antes de dirigirse al Puente del Pettus, escenario de la brutalidad policial. Aunque King fue criticado por ese movimiento, presentó un período de enfriamiento, y los activistas pudieron completar la marcha a Montgomery el 25 de marzo.

Los derechos civiles

En medio de los problemas en Selma, el presidente Johnson dio un discurso instando a apoyar su proyecto de ley sobre el derecho al voto. Terminó el discurso haciendo eco del himno de los derechos civiles, «Venceremos». El discurso trajo lágrimas a los ojos de King mientras lo veía por televisión… era la primera vez que sus amigos más cercanos lo habían visto llorar. El presidente Johnson firmó la Ley de Derecho al Voto el 6 de agosto.

King y el Poder Negro

A medida que el gobierno federal apoyaba las causas del movimiento de derechos civiles – integración y derecho al voto – King se encontró cada vez más cara a cara con el creciente movimiento del poder negro. La no violencia había sido enormemente efectiva en el Sur, que estaba segregado por ley. En el Norte, sin embargo, los afroamericanos se enfrentaban a una segregación de facto, o a una segregación mantenida por la costumbre, a la pobreza debida a años de discriminación y a unas pautas de vivienda que eran difíciles de cambiar de la noche a la mañana.  Así pues, a pesar de los enormes cambios que se avecinaban en el Sur, los afroamericanos del Norte se sentían frustrados por la lentitud del cambio.

Una droga talidomida de integración

El movimiento del poder negro se ocupó de estas frustraciones. Stokely Carmichael de la SNCC articuló estas frustraciones durante un discurso en 1966, «Ahora sostenemos que en los últimos seis años más o menos, este país nos ha estado alimentando con una ‘droga talidomida de integración’, y que algunos negros han estado caminando por una calle de ensueño hablando de sentarse al lado de gente blanca; y que eso no empieza a resolver el problema… que la gente debería entenderlo; que nunca estuvimos luchando por el derecho a integrarnos, estábamos luchando contra la supremacía blanca».

Las cuestiones planteadas por Carmichael

El movimiento del poder negro consternó al Rey. Cuando comenzó a hablar en contra de la guerra de Vietnam, se vio obligado a abordar las cuestiones planteadas por Carmichael y otros, que argumentaban que la no violencia no era suficiente. Le dijo a una audiencia en Mississippi, «Estoy harto de la violencia. Estoy cansado de la guerra en Vietnam. Estoy cansado de la guerra y el conflicto en el mundo. Estoy cansado de disparar. Estoy cansado del egoísmo. Estoy cansado de la maldad. No voy a usar la violencia, no importa quién lo diga».

La campaña de los pobres

En 1967, además de hablar abiertamente sobre la guerra de Vietnam, King también comenzó una campaña contra la pobreza. Amplió su activismo para incluir a todos los estadounidenses pobres, considerando el logro de la justicia económica como una forma de superar el tipo de segregación que existía en ciudades como Chicago, pero también como un derecho humano básico. Fue la Campaña de la Gente Pobre, un movimiento para unir a todos los estadounidenses pobres sin importar su raza o religión. King imaginó que el movimiento culminaría con una marcha sobre Washington en la primavera de 1968.

La negativa del alcalde

Pero los acontecimientos en Memphis interfirieron. En febrero de 1968, los trabajadores sanitarios de Memphis se declararon en huelga, en protesta por la negativa del alcalde a reconocer su sindicato. Un viejo amigo, James Lawson, pastor de una iglesia de Memphis, llamó a King y le pidió que viniera. King no pudo rechazar a Lawson o a sus trabajadores que necesitaban su ayuda y se dirigió a Memphis a finales de marzo, encabezando una manifestación que se convirtió en un motín.

Una reunión masiva esa noche

King regresó a Memphis el 3 de abril, decidido a ayudar a los trabajadores sanitarios a pesar de su consternación por la violencia que había estallado. Habló en una reunión masiva esa noche, animando a sus oyentes a que «nosotros, como pueblo, lleguemos a la Tierra Prometida». Se alojaba en el Motel Lorraine, y en la tarde del 4 de abril, mientras King y otros miembros del SCLC se preparaban para la cena, King salió al balcón, esperando a que Ralph Abernathy se pusiera un poco de aftershave. Mientras esperaba, King recibió un disparo. El hospital pronunció su muerte a las 7:05 p.m.

Legado

El rey no era perfecto. Habría sido el primero en admitirlo. Su esposa, Coretta, quería desesperadamente unirse a las marchas por los derechos civiles, pero él insistió en que se quedara en casa con sus hijos, incapaz de romper con los rígidos patrones de género de la época. Cometió adulterio, un hecho que el FBI amenazó con usar en su contra y que King temía que saliera en los periódicos. Pero King fue capaz de superar sus debilidades demasiado humanas y llevar a los afroamericanos, y a todos los americanos, a un futuro mejor.

El movimiento de derechos civiles nunca se recuperó del golpe de su muerte. Abernathy trató de continuar la Campaña de la Gente Pobre sin King, pero no pudo conseguir el mismo apoyo. King, sin embargo, ha continuado inspirando al mundo. En 1986, se estableció un día festivo federal para conmemorar su cumpleaños. Los escolares estudian su discurso «Tengo un sueño». Ningún otro estadounidense antes o después ha articulado tan claramente y luchado tan decididamente por la justicia social.

 

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